De opmars van 3D printing

Llowlab - 3d printingJe hebt vast al wel eens van 3D printing gehoord. 3D printers hebben het tegenwoordig mogelijk gemaakt om driedimensionale voorwerpen te ‘printen’. Technisch gezien is dit precies wat er gebeurt maar omdat de meeste particulieren, consumenten en gebruikers printen alleen of hoofdzakelijk in zijn tweedimensionale variant kennen, bestaat er nogal wat verwarring en hier en daar ook enkele misvattingen over wat 3D printing precies is en wat je er wel en nog niet mee kan. Dus wat is 3D printing precies? 3D printing is een computergestuurde techniek waarmee driedimensionale voorwerpen geproduceerd kunnen worden. Het ontwerp van het voorwerp staat als bestand op de computer, net zoals met een tweedimensionaal te printen document het geval zou zijn. De 3D printer beschikt – net als een 2D printer – over cartridges waarin het materiaal zit dat wordt gebruikt om mee te printen. Dit is natuurlijk geen inkt, maar heel kleine deeltjes van de materialen waaruit het te printen object moet gaan bestaan. Vanaf de computer geef je de 3D printer de opdracht het aangegeven bestand te printen, waarna het voorwerp laagje voor laagje in de ruimte wordt opgebouwd. Heel kort gezegd is 3D printing dus een productiemethode. Dit is natuurlijk een ontzettend brede definitie, zo breed zelfs dat het de aanduiding ‘definitie’ nauwelijks verdient. Hier komt onder andere de verwarring omtrent 3D printing vandaan. Wat kun je met 3D geprinte voorwerpen? Waarom zou je ze niet ‘gewoon’ traditioneel produceren? In sommige gevallen is dat een volledig legitieme vraag. Er zijn echter situaties waarin het gebruik van een 3D printer een wereld van verschil kan maken in een productieproces of het verlenen van een dienst. Zo zou een designer-juwelier het risico beroofd te worden tot bijna nul terug kunnen brengen door zijn ontwerpen uitsluitend als online te verkopen met een advies of richtlijnen wat betreft het te gebruiken materiaal, waarna zijn klanten zijn ontwerpen eenvoudig zelf thuis kunnen printen. Of in meer cruciale gevallen: stel je voor dat iemand een nieuw orgaan nodig heeft, dan kan 3D printing een uitkomst zijn die orgaandonaties geheel of gedeeltelijk kan vervangen.

Heden en toekomst van 3D printing

In de industriële sector is 3D printing al een aardige tijd op flinke schaal in gebruik. Hier worden echter vooral grote, zware, heavy-duty machines gebruikt, die tevens heel regelmatig worden ingezet, waardoor de investering in het apparaat kan worden terugverdiend. 3D printers worden in de industriële sector vooral veel gebruikt om snel en eenvoudig prototypes te maken, zodat je kunt zien of een ontwerp functioneel, ergonomisch en esthetisch aan de eisen voldoet. Er zijn tegenwoordig echter ook steeds meer commerciële modellen 3D printers op de markt. Deze zijn kleiner en goedkoper en daardoor geschikter voor thuisgebruik. De ontwikkeling van deze technologie vertoont wat dat betreft veel overeenkomsten met de opkomst van de eerste PCs, computers die geschikt waren voor consumenten en thuisgebruik. Daarom is het leuk en spannend om alvast na te denken over de toekomst van 3D printing. Ken je de ‘replicator’ van Star Trek? Dat is een apparaat dat elk gewenst voorwerp in no time kan maken. Het is verleidelijk om je voor te stellen dat dat de toekomst van 3D printen zal zijn. De technologie staat echter nog in de kinderschoenen. Vooralsnog duurt 3D printen lang en zijn niet alle materialen bruikbaar om mee te printen. Toch kan het al aantrekkelijk zijn – met name als je een beetje een technologische pionier bent – om je te verdiepen in 3D printing technieken en 3D printers. Misschien overweeg je zelfs wel om er zelf al een aan te schaffen! Het is echter lastig vast te pinnen hoeveel een 3D printer voor commercieel gebruik precies zou kosten, omdat er heel veel verschillende printers bestaan in erg veel verschillende prijsklassen, met allerlei uiteenlopende functies en mogelijkheden. Het ligt er dus maar net aan wat voor 3D printer je precies zoekt. De goedkoopste 3D printers vind je echter al vanaf 150 euro. Dat geld is de ietwat experimentele aanschaf meer dan waard! Met de juiste cartridges print je eenvoudig je eigen eten, een sieraad of een cadeau voor je schoonmoeder.

Cartridges en materialen

Wat voor materialen gebruik je precies om driedimensionaal mee te printen? Er zijn twee typen materiaal: Acrylonitrile Butadiene Styrene, of kortweg ABS, en Polylactic Acid, of kortweg PLA. Het belangrijkste verschil tussen deze twee is dat ABS is gemaakt uit aardolie, terwijl PLA uit plantaardige stoffen, zoals suiker en maïs. PLA is dus milieuvriendelijker, terwijl ABS wat flexibeler en steviger is. Deze cartridges of filamenten zijn ongeveer even duur als inktcartridges voor tweedimensionaal printen. Vooralsnog maakt 3D printing vooral gebruik van draad (ook wel filament genoemd), poeder of vloeistof als grondstof en materiaal voor het te printen voorwerp. Voorlopig is dus nog niet zomaar elk materiaal te gebruiken om mee te printen en als direct gevolg daarvan kan dus nog (lang) niet alles 3D geprint worden. Maar wie weet wat er in de toekomst met deze technologie nog allemaal mogelijk gaat worden? Geef het nog wat meer tijd en 3D printing zou iedereen nog wel eens heel erg kunnen verrassen. Voor meer informatie, geschiedenis en toekomst van 3D printing en producten zoals 3D printers en materiaal kun je terecht op de website van Llowlab 3D printing. Je vindt er artikelen, een blog, een berg aan weetjes, informatie en expertise en een overzicht van nu beschikbare printers – al dan niet geassembleerd – en links naar webwinkels waar je die producten kunt bestellen.

Share on FacebookShare on Google+Tweet about this on TwitterShare on LinkedIn